很多人说,疫情期间最忙的就是婚姻律师。最近,我们联合位于硅谷圣荷西运营自己律所的资深家庭法律师Joanne Zhou一起合作这个专栏,为大家普及一下加州家庭法的一些基本知识。我的读者们大多身在美国,婚姻法的知识包括离婚、财产、抚养权等等,都是与大家的生活息息相关的。无论用到用不到,心里有数总是好的。

第一章 想离婚?必须去法院

我作为一个离婚律师已经工作很多年了,每当有客户找上我,我都要详细地为客户讲解半天在加州离婚的程序。也曾有客户迷惑地问我:“申请结婚要去county’s office, 可是county’s office 怎么没有办离婚的地方啊?”

我们的客户大多数是中国的第一代移民。在很多人的心目中,结婚与离婚都是“民政局”的职责,领结婚证的地方就应该能领离婚证。然而,在美国却并不是这样。美国结婚容易,离婚难。离婚,必须要去法院。

法院看起来特别高大上吧?别怕,其实去法院是美国人民生活的重要组成部分,有时候路上超速被警察开个小罚单都要去法院见法官呢。习惯了就好了。 

客户又问了:“那如果双方对于财产、孩子监护权之类的问题都没有异议,是不是去法院交个材料双方同意就可以离婚了啊?”

要回答这个问题,我们就得讲一讲在美国加州离婚的正式流程了。

首先,“离婚”这件事情,其实解除两个人的结婚状态是容易的,而财产分割、未成年子女的抚养和探视问题才是真正的重点。在这里,建议婚姻中的任何一方在决心离婚之前都去找一位有经验的靠谱婚姻律师咨询一下,咨询费肯定是物有所值的。

但如果双方觉得一切都可以达成共识,都觉得没有什么会让自己后悔的,那么,也可以选择不聘请律师,自行去法院处理离婚事宜,但问题在于,离婚文件和程序性要求都实在太繁琐了,很多人都没有办法完善地处理好。我们律所每年都有一部分的案子是因为之前离婚程序没有做好,之后需要花更多的时间和精力来推翻重做。

几乎每一次给客户提供咨询,都要花一部分的时间对加州的基本离婚流程进行科普。希望看过这篇文章的客户以后可以省去这部分的律师咨询费。

一.起诉

第一步,就是要看到底去哪个法院诉讼离婚。加州对离婚有居住地和居住时间的要求。离婚的双方必须要有一方在提起诉讼前,在加州住满6个月,在本county住满三个月。(如果没有住满所需的时间怎么办?具体问题具体分析,请咨询有经验的离婚律师。)

然后,丈夫或妻子任何一方都可以在该county的初级法院提交离婚申请,也就是Petition。不同地区的法院还会有有各自的表格需要一起提交。具体需要什么表格?可以去咨询本地的律师,可以去本地法院的官网查找,也可以走进法院去找工作人员请教一下。

在一方成功提交文件给法院,并支付起诉费之后,法院会将收到的文件签字盖章,之后起诉的一方还必须将整套的起诉书送达给另一方。送达方式有很多种,我们律所一般建议聘请有执照的专业process server去做这个事情,以避免之后诉讼可能出现的针对送达程序产生的纠纷。

二. 送达

在这个送达的程序中,并不需要另一方签收任何文件。也就是说,即便对方完全不配合,见到送达人员就跑,或者接过文件就撕掉,专业的送达人员也会知道怎么处理那种情况,并且签署送达成功的证明,然后交给法院。

其实,送达这个程序里面也有很多小策略和技术,都是我们多年执业经验积累下来的。在这里受限于篇幅就不多写啦。送达成功才代表法院正式对双方的离婚案件有了程序性的管辖权, 离婚程序才能进入实质性阶段。

只要送达成功,不论对方是否同意离婚,我们都有办法把婚姻状态解除,并且向法庭要求做案件相关的各种判决。 

三.回复

在文件送达后,一般是三十天内,对方可以向法庭提交回复(Response),也可以选择不回复,只是不回复的话,那就得后果自负了。离婚程序里千万不能偷懒,偷懒很可能会带来对自身重大权益的损失。

四.财产披露

在提交离婚申请(Petition)或者在回应离婚申请 (Response)的六十天内,申请者和应诉者都必须要向法庭提交财产披露的声明,并将财产披露的详细文件也递送给另一方,这里面会包含各种收入支出、以及资产债务的信息。双方各自披露自己所知晓的所有信息,双方的文件拼在一起,就应该可以看到这个家庭的整个经济面貌。

我认为这是加州离婚程序里最重要的步骤,特别是硅谷码农既有工资又有股票可能还有房产,披露的内容和程序是极其需要注意的。一旦不慎被对方认为有隐匿资产的行为,有可能会被对方拿走大部分甚至100%的该资产,并且还要替对方支付律师费。要知道让律师查到隐匿资产,并且让法官作出相应判决,没有几万律师费可能是做不下来的,这可绝对是损了夫人又折兵。而且,藏匿资产可能会被认为是欺诈行为,诉讼时效宽松的很,并且律师可以有很大的发挥余地。

我们律所经手的案件一方面很重视自己客户的财产披露,同时,也知道如何抓到对方的漏洞进行攻击。加州的法律还是相对比较完善的,对各种可能出现的情况几乎都有法条或者先例法可以借鉴。

而且,在整个离婚过程中,法官几乎每次开庭都会看一遍财产披露程序中的表格,很多判决的依据也是这些表格上的数字。所以再说一遍,离婚程序不能偷懒,更要聘请有经验的离婚律师协助处理。

五.协议

我们律所接到过各种情况不同的离婚案,很多时候就算最初离婚双方自己觉得没有争议,在离婚过程中矛盾也会一一浮现,会让整个离婚程序充满不可预期的变数。这些变数如果都写下来,一本书可能都写不完。不过这次在文章中,为了让读者们对于美国离婚有一个大致的了解,我们还是假设双方没有争议,一致配合,是最普通的无争议离婚。

那么,在完成了上文所述的几项工作后,如果双方可以达成一致,那么双方就可以一起撰写一份离婚协议书了(Marital Settlement Agreement),按照离婚案件的需要在其中写明子女监护权、探视权、抚养费,配偶赡养费,财产分割,律师费等等事项,并将其余其它一系列的离婚判决申请表格和文件一并处理好之后提交给法院审批。很多county的法院处理离婚判决的速度非常的慢,很多需要等上半年以上才轮到被审批,而万一出现差错又会被法院踢回来修改后重新提交。对这项程序不熟练的话,两三年都拿不到判决的情况经常发生。

六.冷静期

客户也经常会问:在最理想的情况下,从递交离婚申请到正式离婚要多久呢?

答案是,离婚必须要等待从起诉书送达的那一天起算的六个月+1天,法院才会下达判决离婚,也就是传说中的冷静期。千万要记住,这个6个月的时间不是从你现实中的分居时间开始算,也不是从你开始起诉的时间开始算。真正触发时间起算点的是离婚文件的“送达”。我每年做咨询给客户就此科普纠错应该不下几百次,希望你们看到这篇文章后可以不要再理解错了。

不过,在现实世界中,大概率来讲,离婚流程的时间是要超过六个月的。

结语

上面所写的加州离婚流程,其实只是一个最简单的初步扫盲基础知识。即便在双方可以达成一致的情况下,涉及的文件也有数十个之多,加起来也是厚厚的一大摞。即使两个人真的觉得没有任何可争议的地方,还是不建议自行办理离婚,因为真的是太复杂了。美国的法律体系好像真的并不是为了方便大众而设计的。如果有孩子,如果双方的婚内财产构成比较复杂,特别是有RSU或者股权激励的,好好地找一位有经验的离婚律师聊一聊自己的情况吧。 

PS:今天和湾区的一位知名牧师聊天,他也对我们作为离婚律师为客户顺利完成离婚程序工作进行了肯定。感谢他让我茅塞顿开,以后在我遇到苦恼的基督徒客户的时候,我可以告诉他们,圣经教基督徒不可以离婚是一个误解。

以上只是初步的扫盲贴。一直都想写,但是一直都没找到时间。疫情期间离婚的案件也在激增,希望这篇文章能多为华人理解加州的离婚程序多打开一扇窗口。就算你们最终不想花钱找律师,至少这篇文章可以帮您少走一些弯路。当然如果有需要,也欢迎你联系我们的律所,我们的律所名字为The Zhou Law Group, 坐标圣荷西,电话 (408)289-9688。地址是1625 The Alameda, Suite 626, San Jose, CA 95126.